Для того, чтобы говорить об устройстве, позволяющим за несколько секунд считать штрих-код (сканере штрих-кода), сначала нужно дать определение самому штрих-коду.

     Штрих-кодирование – это достаточно новый метод идентификации объектов, товаров в частности. Суть его состоит в использовании закодированной последовательности символов – параллельных штрихов черного цвета различной толщины, расположенных на заданных расстояниях друг от друга. Промежутки между этими штрихами, да и сами штрихи, кодируют данных об объекте в символы. Такой способ защиты информации не только позволяет максимально точно передавать всю необходимую информацию о предмете, но и является одним из самых надежных на сегодняшний день.

     Еще более удобным стал и учет имеющихся в продаже и поступающих товаров на склад, если речь идет, допустим, о гипермаркетах и супермаркетах, благодаря такому устройству, как терминал сбора данных. Принцип работы этого микрокомпьютера основан на функции распознавания штрих-кода товаров и установлении соответствия между полученной информацией и уже имеющимися в памяти терминала данными. Благодаря специальной программе прибор сохраняет гигантские объемы информации – цифр, наименований, дат – что позволяет фактически свести на нет ошибки, появляющиеся из-за невнимательности работников складов.

А вот предметом, позволяющим переводить символьный код в читаемую человеком запись, и является сканер штрих-кода.

     Сканер штрих-кода стал незаменим в сфере розничной торговли с 1970 года, когда штрих-кодирование стало использоваться на промышленных производствах для идентификации данных о производителе товаров. Суть работы устройства состоит в считывании последовательности штрихов и пробелов и анализе полученных данных.

     Для того, чтобы получить информацию об объекте (продукте или товаре), достаточно просто поднести сканер штрих-кода к коду на упаковке. Сканер с помощью специального детектора, посылающего электромагнитные импульсы, анализирует пробелы и ширину штрихов, таким образом переводя полученную информацию в исходный формат, благодаря чему программное обеспечение (чаще всего компьютеры) может в минимально короткие сроки и с максимальной точностью воспроизвести то, что было закодировано производителем.

     Самыми популярными сканерами штрих-кода на сегодняшний день являются такие устройства, как сканер «палочка», лазерный сканер и терминал сбора данных. Сканер «палочка» - самый простой и экономичный вариант. Чуть большей стоимостью и большей надежностью, в свою очередь, обладает лазерный сканер. А вот максимально удобным в работе со штрих-кодами сегодня является терминал сбора данных. Терминал представляет собой устройство, позволяющее не только считывать штрихи с этикеток товаров, но и сопоставлять имеющиеся данные о продукции с полученными в результате сканирования.

     Так сегодня ни один крупный торговый магазин нельзя представить без таких вещей, как упаковочное оборудование, сканеры штрих-кодов и терминалы сбора данных. И если упаковочное оборудование может иметься в единственном числе, что количество сканеров и терминалов редко ограничивается одним комплектом.